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Rage



Description

La rage est une affection virale qui survient le plus souvent après la morsure d'un animal enragé.

Le virus de la rage se fixe sur le système nerveux central, plus précisément sur le cerveau et la moelle épinière, aussi bien chez l'humain que chez l'animal. Pendant la période d'incubation, c'est-à-dire entre le moment de la contamination et l'apparition des symptômes, le virus se déplace le long des nerfs jusqu'à ce qu'il atteigne le cerveau. Ce processus prend au moins 10 jours, mais il peut (rarement) prendre jusqu’à 1 an à se développer. L'infection provoque une inflammation du cerveau et de la moelle épinière. Elle peut se transformer en encéphalopathie et entraîner la mort. encéphalopathie est une affection d'origine diverse qui modifie le fonctionnement ou l'organisation du cerveau.

Causes

La morsure d’un animal enragé (un animal infecté par le virus de la rage) représente de loin la cause la plus fréquente de la rage. Le virus se retrouve dans la salive de l'animal malade et pénètre dans le corps par un contact à travers la peau, par exemple une morsure. Bien qu'il soit possible de contracter la rage sans avoir été mordu, ce phénomène est très rare. Dans de très rares cas, la contamination peut provenir de l'inhalation du virus et des cas de rage ont été signalés après qu'un animal infecté ait léché les yeux, le nez, la bouche ou une plaie ouverte d'une personne.

Les animaux sauvages les plus susceptibles de transmettre la rage sont :

  • les chauves-souris;
  • les ratons laveurs;
  • les renards;
  • les mouffettes;
  • les marmottes;
  • les chiens errants (sauvages).

Les animaux domestiques comme les chats, les chiens et les bovidés peuvent aussi contracter la rage à la suite d'une morsure, donc la vaccination contre la rage est une mesure de protection qui s'impose. Certains pays ont récemment entrepris d'immuniser les espèces sauvages à l'aide de vaccins-appâts distribués sous forme de boulettes. Ainsi, la transmission de l'affection à la population animale domestique se trouve grandement réduite.





Symptômes et Complications

Le virus se déplace vers le cerveau le long des nerfs depuis le point d'inoculation. Les premiers signes de la rage peuvent apparaître, en moyenne, de 1 à 3 mois après l'entrée du virus dans l'organisme. Chez l'humain, les premiers symptômes de la maladie ne sont pas spécifiques et ressemblent à ceux d'autres infections virales, entre autres :

  • une dépression;
  • de la douleur ou des picotements au site de la morsure;
  • une fièvre;
  • des maux de tête;
  • des nausées et des vomissements;
  • une sensation de malaise.

Lors de la multiplication du virus dans la moelle épinière ou dans le cerveau, les symptômes neurologiques ci-après se manifestent :

  • l'agitation;
  • l'anxiété;
  • la confusion;
  • une difficulté à avaler causée par des maux de gorge et spasmes du larynx;
  • une excitation majeure;
  • des hallucinations;
  • une hydrophobie (crainte de l’eau malgré une soif intense);
  • l'insomnie;
  • une paralysie des membres inférieurs;
  • une salivation intense.

Des spasmes des muscles de la gorge, des maux de gorge ou de la difficulté à avaler marquent souvent l'évolution de l'affection. Finalement, une personne contaminée glissera progressivement dans le coma et la mort s'ensuivra. La mort est habituellement provoquée par une insuffisance respiratoire. Il importe de se faire traiter immédiatement après l'exposition à l'animal contaminé. Le traitement doit être entrepris avant le début des symptômes ou il est très peu probable qu'on parvienne à assurer la survie de la personne atteinte.



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